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Questionner le sens et la nature des données historiques

Préambule : ce billet constitue le premier d’une série dédié à questionner le concept de “données historiques” et fondé sur la communication donnée dans le cadre de DHNord 2023.

Parler de données en histoire semble aujourd’hui aller de soi : à force d’usage, le terme s’est progressivement imposé dans notre répertoire scientifique, en toute discrétion et sans réellement provoquer de débat. Nous l’employons tout à trac pour désigner des informations présentes dans les archives ou des informations issues de l’analyse de ces archives via un traitement informatique – pour ne citer que ces deux cas. Pourtant, le simple fait que ce même terme désigne deux types d’informations différentes devrait nous alerter sur la nécessité de définir précisément ce qu’il recouvre.

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L’ontologie Historical Hierarchical Territory (HHT)

Les spécificités de l’époque moderne nécessitent le développement d’une ontologie propre au projet OBARDI : l’ontologie Historical Hierarchical Territory (HHT). La représentation de territoires dans le contexte historique de l’Ancien Régime impose en effet de nombreuses contraintes, notamment en raison de l’aspect parcellaire et parfois contradictoire des données disponibles.

Le processus de collecte et d’agrégation de l’information administrative est en effet relativement peu centralisé ; il est le fait d’une bureaucratie encore naissante, ce qui entraîne un certain nombre d’incertitudes dans les connaissances tirées des archives – en particulier les connaissances territoriales. Plusieurs documents peuvent par exemple faire état de connaissances contradictoires sur un même territoire à une même période. À l’inverse, nous ne disposons d’aucune information sur le statut d’un territoire donné pour d’autres périodes. Enfin, le découpage du territoire métropolitain est particulièrement morcelé et irrégulier, ce qui ajoute des difficultés dans la représentation de ces connaissances.

Si l’on dispose aujourd’hui d’un maillage territorial et administratif clairement structuré, il n’en est rien pour la période considérée : la structure hiérarchique des territoires est différente selon le domaine (administratif, fiscal, religieux, judiciaire) mais aussi selon le territoire considéré. Toutes ces spécificités imposent donc la mise en place d’une ontologie spécifique, tant il est vrai que ni les ontologies généralistes destinées à l’étude historique (CIDOC-CRM, SYMOGIH…), ni les ontologies de représentation des territoires contemporains (TSN, INSEE…), n’englobent l’intégralité des aspects évoqués ci-dessus.

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Discuter l’ontologie

Avant de commencer à travailler sur l’ontologie ObARDI – provisoirement dénommée Historical Hierarchical Territory (HHT) – nous avons réalisé un inventaire des ontologies existantes. Il s’agissait de déterminer celles potentiellement utiles pour le projet et dont nous pouvions récupérer les concepts. Voir de quelle manière nous pouvions les utiliser a donné lieu à des échanges entre les tenants de chaque discipline lors d’une séance du séminaire interne d’ObARDI. Les résultats de ces échanges sont reproduits ci-dessous afin d’éclairer les chercheurs – notamment en SHS – qui s’interrogent sur l’intérêt des ontologies pour leurs recherches ou projets.

Les questions abordées lors de nos débats ont été de plusieurs sortes :

  •  Disciplinaires: à quoi peut servir une ontologie pour des historiens ? Est-ce utile d’en développer une nouvelle quand existent déjà des ontologies historiques comme Symogih ?
  • Opérationnelles : concrètement, que fournit une ontologie ?
  • Conceptuelles : quels morceaux d’ontologies déjà existantes reprendre et/ou adapter aux problématiques sur le passé ?
  • Concrètes : quel intérêt de transformer les informations issues des archives en données et remplir des ontologies avec ?
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Le blog : organiser l’espace décentré de la conversation scientifique

Pourquoi créer un carnet de recherche dans le cadre d’un projet ANR ? Comment l’alimenter, quels formats d’articles privilégier et quelles traditions disciplinaires embrasser, ? Si les historiens utilisent abondamment des blogs, ce n’est par exemple pas le cas des informaticiens. Surtout, quel fonctionnement collectif adopter dans un projet qui ne mobilise pas tous ses membres à la même hauteur ni dans la même temporalité ? Partant de ces questionnements, voici quelques éléments de réflexion qui ont guidé le projet éditorial de ce carnet. 

Alors même que le programme ANR débutait en janvier 2021, il semblait important de prendre le temps de réfléchir sur le carnet et de déterminer une politique éditoriale claire. Nous avons donc passé en revue un certain nombre de blogs dont le contenu nous plaisait, comme ceux de Caroline Muller ( Acquis de conscience. Histoire(s) de XIXe siècle), d’Aurore Turbiau (Littératures engagées.Féminisme et lesbianisme dans l’histoire littéraire) ou d’Émilien Ruiz (Devenir historien-ne. Méthodologie de la recherche et historiographie) ; d’autres sites et blogs, en français – Politika, EHNE ; et en anglais : le blog du CEPR, celui de l’Economic History Society (The Long Run) ou encore Broadstreet. L’ensemble a servi à structurer notre réflexion sur les publics et les types de contenus à proposer.

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L’enquête Jean Nicolas sur la rébellion en France (1661-1789)

Parmi les matériaux à exploiter dans le cadre du projet ObARDI figurent les données accumulées lors d’une enquête sur les révoltes en France entre 1661 et 1789, lancée par Jean Nicolas au début des années 1980. Pour la mettre en valeur et en utiliser à bon escient les données, il n’est pas inutile d’en connaitre les origines et le contexte de production.

Ce billet aura donc quatre objectifs : présenter le “père” de l’enquête et son projet ; exposer à grands traits le déroulement de l’enquête ; rappeler ses principaux résultats ; évoquer les matériaux qui sont aujourd’hui conservés et disponibles.

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ObARDI : une introduction

Préambule : La version détaillée et actualisée du programme de recherche a été publiée dans e-storia. Les Cahiers de Framespa en décembre 2022. Le texte est consultable à l’adresse suivante : https://journals.openedition.org/framespa/13379. Il détaille notamment l’ensemble des sources utilisées par le projet. La version ci-dessous constitue la synthèse du projet présenté à l’ANR.

ObARDI est un projet financé par l’Agence Nationale de la Recherche de janvier 2021 à janvier 2025 dans le cadre de l’Appel à projets générique 2020. Il se situe dans le CE38 (Révolution numérique : rapports au savoir et à la culture), axe interdisciplinaire liant sciences du numérique et sciences humaines et sociales.

L’objectif est d’améliorer la compréhension des dynamiques de pouvoir qui sous-tendent la construction de l’État moderne en France. En étudiant ses mécanismes de développement et sa manière de représenter un territoire politique, il s’agit de dépasser le métarécit de la construction de l’État qui en freine encore notre compréhension (Blockmans et Genet, 1995 ; Blockmans et al., 2009). En effet, malgré une ressemblance illusoire du vocabulaire, les catégories de l’État et de la société civile qui nous sont naturelles étaient sans doute étrangères aux sujets d’il y a trois siècles. De plus, nos représentations cognitives de ce qu’est un territoire politique restent limitées par un référentiel géographique qui ne s’est construit que progressivement au cours des XVIIIe et XIXe siècles.

Pour dépasser ces difficultés, nous développons un système de représentation des connaissances sur les dynamiques des institutions d’Ancien Régime. Il est fondé sur la représentation et l’organisation d’informations issues de données historiques dans des ontologies informatiques, donnant ainsi l’acronyme du projet : Infrastructure de Données sur l’Ancien Régime fondé sur des Ontologies [“Ontology-based Ancien Régime Data Infrastructure” (ObARDI)]. La construction de cette infrastructure comprend quatre temps.

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